Blockchain moi non plus #1

On parle communément de « la » blockchain, cependant il faut préciser qu’il ne s’agit nullement d’une entité mais d’une technologie : il n’y a pas une mais des blockchains.

La blockchain1 identifie des poulets2 et des sacs Vuitton3, des objets d’art4 et des transactions5. On y contractualise des mariages6, on y ravive les querelles de l’appropriationnisme7, on y fait certifier son diplôme8 et même son consentement9.

« La liste des choses qui n’ont rien à faire sur la blockchain est très longue, et cette dernière est en haut de la liste » comme le dit si bien Eva Galperin10, directrice de la cybersécurité à l’Electronic Frontier Foundation.

Mais qu’est-ce que la blockchain, précisément ?

Pour le dire simplement, il s’agit d’une manière d’échanger et d’enregistrer des informations de façon décentralisée, c’est-à-dire sans passer par des institutions tierces qui valideraient ces processus.

Et qu’a-t-elle à voir avec l’art ?

Eh bien, hormis les applications financières pour lesquelles elle a été créée, et les applications marchandes pour lesquelles certains s’en sont emparés, la blockchain permet notamment d’établir des systèmes de vote et donc de prise de décision collective. Elle est aujourd’hui le paradigme d’une infrastructure spéculative : nous sommes au moment même où elle peut encore être considérée comme un champ totalement ouvert, comme une technologie dont le spectre complet reste à explorer.

Beaucoup d’artistes produisent et ont produit des projets à propos des blockchains (des projets descriptifs et explicatifs notamment), d’autres les utilisent pour des usages relativement similaires aux projets non artistiques bien que déviants par rapport à ceux que l’on connaît déjà (des types de cryptomonnaies par exemple), relativement peu encore les explorent à d’autres fins.

Et si la Blockchain inspire les artistes, est-elle pour autant applicable à la production artistique ?

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1 Il y a même des blockchains privées aux côtés des blockchains publiques. Une blockchain publique est totalement ouverte, quiconque peut intégrer son réseau qui dispose, généralement, d’un mécanisme incitatif pour encourager les futurs participants à la rejoindre. La blockchain du Bitcoin, la blockchain originelle, celle à laquelle on fait référence avec un B majuscule, est aujourd’hui encore la plus grande blockchain publique, les transactions qui y sont opérées sont ainsi visibles par tous.

2 En mars 2018, le groupe Carrefour fait les gros titres en annonçant que la traçabilité de ses poulets d’Auvergne est désormais accessible au consommateur via un QR code placé sur l’emballage de chaque volaille, grâce à la première blockchain alimentaire d’Europe. Aujourd’hui Carrefour a rejoint plus de quatre-vingts géants de la distribution alimentaire, parmi lesquels Walmart, Nestlé et Unilever, sur l’IBM Food Trust lancée en octobre 2018.

3 Ian Allison, Louis Vuitton Owner LVMH Is Launching a Blockchain to Track Luxury Goods, Coindesk, 26 mars 2019.

4 https://www.artory.com/; https://blockchainartcollective.com/; https://verisart.com/; https://artid.ch/; etc.

5 C’est la cryptomonnaie Bitcoin, première du genre, qui a rendu célèbre la technologie blockchain sur laquelle elle se fonde, « une technologie qui permet d’envoyer des paiements en ligne directement sans passer par une institution financière » ainsi que l’explique Satoshi Nakamoto dans le whitepaper du Bitcoin publié le 31 octobre 2008 sur une liste de diffusion dédiée à la cryptographie. http://satoshinakamoto.me/whitepaper/

6 Comme par exemple via https://smartvows.com

7 L’appropriation de l’iconique Pepe la grenouille comme symbole par l’alt-right américaine au moment où Donald Trump entrait en campagne ne fut pas du tout du goût du créateur du placide héros de la BD Boy’s Club. Pour en savoir plus sur Pepe et la petite révolution dans l’histoire de l’art que certains ont tenté de lui faire opérer :

Matthew Gault, The Great Meme War II: Amid Lawsuit Threats, the Alt-Right Says Pepe Belongs to Them, Motherboard, 19 sept. 2017.

Matthew Gault, Here Are the Letters That Pepe the Frog’s Lawyers Sent to the Alt Right, Motherboard, 18 sept. 2017.

8 https://news.mit.edu/2017/mit-debuts-secure-digital-diploma-using-bitcoin-blockchain-technology-1017

9 Une start up hollandaise de smart contracts pour l’immobilier eut la riche idée de lancer, début 2018, une application de « demande et de vérification du consentement sexuel » avant l’acte, avec enregistrement de l’information sur la blockchain. Largement moquée dans la presse, l’application a depuis été retirée des plateformes de téléchargement pour cause de sujet « adulte » violant les politiques de l’Apple AppStore et du Google Play store.

10 Samantha Cole, Don’t Fuck Anybody Who Wants to Get Your Consent Uploaded to the Blockchain, Motherboard, 16 janvier 2018.

Aude Launay, 10.06.2019

Blockchain (me either) #1

We commonly speak of “the” blockchain, however it should be pointed out that it is not an entity but a technology: there is not one but many blockchains. The blockchain1 identifies chickens2 and Vuitton bags3, artworks4 and transactions5, and, on the blockchain, marriages are contracted6, appropriationism disputes7 are rekindled, diplomas8 and even sexual consent are certified9. “There is such a long list of things that don’t belong on the blockchain, and this is high on the list” as Eva Galperin10, director of cybersecurity at the Electronic Frontier Foundation, says so well. But what exactly is the blockchain?

Simply put, it is a way of exchanging and recording information in a decentralized way, i.e. without going through third party institutions that would validate these processes. And what does it have to do with art?

Well, apart from the financial applications for which it was created, and the commercial applications for which some have built on it, the blockchain makes it possible to establish voting systems and therefore collective decision-making systems. It is now the paradigm of a speculative infrastructure: we are at the very moment when it can still be considered as a wide open field, as a technology whose full spectrum remains to be explored.

Many artists produce and have produced projects about blockchains (descriptive and explanatory projects in particular), others use them for uses relatively similar to non-artistic projects although deviant compared to those we already know (types of cryptocurrencies for example), relatively few explore them for novel purposes.

But if blockchains inspire artists, are they applicable to artistic production?

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1 There are even private blockchains alongside public blockchains. A public blockchain is totally open, anyone can join its network, which generally has an incentive mechanism to encourage future participants to join it. The Bitcoin blockchain, the original blockchain, the one referred to with a capital B, is still today the largest public blockchain, so the transactions that are carried out there are visible to everyone.

2 In March 2018, the Carrefour group made the headlines by announcing that the traceability of its Auvergne chickens is now accessible to the consumer via a QR code placed on the packaging of each poultry, thanks to the first food blockchain in Europe. Today Carrefour has joined more than eighty food retail giants, including Walmart, Nestlé and Unilever, on the IBM Food Trust launched in October 2018.

3 Ian Allison, Louis Vuitton Owner LVMH Is Launching a Blockchain to Track Luxury Goods, Coindesk, March 26, 2019.

4 https://www.artory.com/; https://blockchainartcollective.com/; https://verisart.com/; https://artid.ch/; etc.

5 It is the Bitcoin cryptomonnaise, the first of its kind, that has made the Blockchain technology on which it is based famous, “a technology that allows online payments to be sent directly without going through a financial institution”, as Satoshi Nakamoto explains in the Bitcoin whitepaper published on 31 October 2008 on a dedicated cryptography mailing list. http://satoshinakamoto.me/whitepaper

6 As for example via https://smartvows.com

7 The appropriation of the iconic Pepe the Frog as a symbol by the American alt-right when Donald Trump entered the countryside was not at all to the liking of the creator of the placid hero of the BD Boy’s Club. To learn more about Pepe and the little revolution in art history that some people have tried to make him operate: Matthew Gault, The Great Meme War II: Amid Lawsuit Threats, the Alt-Right Says Pepe Belongs to Them, Motherboard, 19 sept. 2017 ; Matthew Gault, Here Are the Letters That Pepe the Frog’s Lawyers Sent to the Alt Right, Motherboard, 18 sept. 2017

8 https://news.mit.edu/2017/mit-debuts-secure-digital-diploma-using-bitcoin-blockchain-technology-1017

9 A Dutch start-up of smart contracts for real estate had the rich idea of launching, in early 2018, an application for “request and verification of sexual consent” before the act, with recording of information on the blockchain. Widely mocked in the press, the application has since been removed from download platforms because of “adult” topics violating Apple AppStore and Google Play store policies.

10 Samantha Cole, Don’t Fuck Anybody Who Wants to Get Your Consent Uploaded to the Blockchain, Motherboard, January 16, 2018.

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Aude Launay, June 10, 2019